It’s Christmas market, in Europe

To truly feel the atmosphere of Christmas in Europe, I invite you to cities and towns in Germany, to the Christmas Market, or Weihnachtsmarkt.


Christmas, always a special time of the year, is the season of reunion, the season of the festival or simply the end of an old year.

For Europeans, Christmas is also a time to rest after a year of hard work.

If you come to Europe at this time, one thing that can not be ignored is the Christmas market. Originating in Germany from the 14th or 15th century, the original Christmas market was just a feature of German-speaking countries. 

In the last few decades, Christmas markets have become increasingly popular throughout Europe and spread to other European countries such as France, Italy or Great Britain. 

However, to really feel the atmosphere of the Christmas market, Germany is probably the most appropriate choice.

Christmas Market in Hamburg

Christmas Market (or Weihnachtsmarkt in German) is one of unique features of Germany in December. 

Late November and early December is when Christmas markets are opened everywhere in Germany, whether it is a big city or a small town. 

Whether large or small, Christmas markets in Germany are usually open in public places such as churches, town halls or train stations. The stalls here are mostly made of wood, which has been a tradition for centuries.

A Christmas market in Luneburg

What do people sell at the Christmas market? 

In Germany, Christmas is not the place to sell everything as normal markets, but things that can only be found at Christmas. From handmade furniture, traditional toys or winter sweets like chocolate or cinnamon.


From handcrafted furniture …
… to the traditional toys sold in the Christmas market
A traditional Christmas candy stall. There are only gifts that can be found this season such as grilled nuts, candies or especially gingerbreads.
Traditional gingerbread of Germany (Lebkuchen)
Not only from the confectionery stalls, you can also enjoy traditional dishes made on site, such as the Schmalzkuchen.


In particular, indispensable in the Christmas market is the hot mulled wine (Gluhwein), the most popular Christmas drink in Europe. Feeling the warmth of the porcelain glass and the hot wine in the cold winter night is a delightful feeling when you go to Christmas market
Christmas Market is also a place for people to buy gifts for relatives …
Or to decorate your house for the holidays
Weihnachtspyramide, a traditional German toy and decoration during the Christmas season. Similar to the Mid-Autumn Festival lantern in Vietnam.
Games always appear in Christmas markets in Germany.
Where the children enjoy fun on merry-go-round
And there are fortune tellers willing to anticipate the future of their customers
You can stop by to listen to street musicians in Santa Claus costume playing Christmas songs, and do not forget to drop into the shoes of some changes.

Going to Christmas markets in Germany is one way to feel the true Christmas atmosphere in Europe. It’s space for everyone to gather …

… from colleagues meeting after work …
…for friends…
A place for babies with the first Christmas …
…and for middle-aged people to reminisce about old things
And of course, for dates.
At Christmas, people get closer. Sometimes just spend some time when you eat sausage to ask the seller a few questions, then comes a story
Everyone was happy, including the saleswoman, enough to give her a selfie picture in her spare time
And there are warm hugs for the winter too

Germany still strives to keep its traditions, especially during the Christmas season, the season of the family, the season of reunion. I looked at the children with their eager when their parents took the Christmas market.


Suddenly, I remembered the days in Vietnam when Tet is close by and I follow my mother to Tet markets. In Vietnam, there used to be Tet markets like these ones in Germany, some years ago.

But modern life has left those familiar ones behind.

Hamburg, 12/2017


Pancakes on the run

Have you ever heard of the Pancake-Eating-Running-Festival? It may sound strange to citizens of Aarhus, but it did happen here last Tuesday at Studenterhus Aarhus.

The festival, which is widely popular in the Netherlands, was organised for the first time in Aarhus, and the whole of  Denmark. Britt Van Veggel, who brought the festival to Aarhus, was a familiar participant and organiser in similar events in the Netherlands. The Dutch student missed the atmosphere of pancake races when she was in her exchange semester here, so decided to organise the very-first Pancake-Eating-Running-Festival here in Aarhus, where pancakes are favoured by most Danes, and the environment of the city is widely open to new ideas.

What’s it all about?
A Pancake-Eating-Running-Festival is quite simple. Within 30 minutes, participating teams of three have to run around two floors, along a long hall with staircases on both sides to a table placed on each level. Each team has to organise who will eat and who will run.

When a runner reaches a table, someone in the team has to eat a pancake. Once his or her mouth is empty and checked by organisers, that participant (or someone else of the team) has to run to the other table. The team that finishes the most pancakes in 30 minutes is the winner.

Get your pancake done quickly
Eat those pancakes as quickly as you can!

Herculean preparation 
The event took Veggel one and a half months to prepare, from finding a place and looking for volunteers, to creating events on Facebook and buying the elements needed for the run. Due to some misunderstandings from the shipping agent, Veggel had to bike around Aarhus to buy the pancakes, not just 10, but 400 hundred for the race! Veggel recalls clearing the shelves of pancakes at all the stores she went to, once taking up to 80 pancakes. “I had to tell the cashier I was super hungry,” says Veggel.

However, Veggel did not organise everything by herself. She had support from another 10 volunteers, a sponsorship from iMentor Aarhus via Steffan Schmid, and an app for checking pancakes coded by her Dutch friend, Frank Van Hoof.

Pancakes to be served
The help of volunteers was essential


The players
There were 18 participants (or 6 teams) to join in the race. Most of them were Science and Technology students; some were internationals.

See some funny moments of the race below.

Run, pancake lovers, run 2
“I am getting that pancake!”
Open your mouth
“Did you finish? Open your mouth!”
Run, pancake lovers, run
Run Forest, run!
A fun race
The stairs were the hardest part

The winner was Team Olympic, finishing 47 pancakes in 30 minutes! This was the first Danish record and surprisingly also the world record in Veggel’s experience. This was a bit ahead of the last record that Veggel had seen, of only 39 pancakes!

Result of the race
Announcement of the winners

Team Olympic is made up of Rune Gadegaard, Frederik Hvilshoj and Kristoffer Madsen. Three best mates thought they might be a strong team, so participated to find out that this was their game. After finishing 47 pancakes in half an hour, though all were full, everybody was able to save some space in their stomach for beer (not pancakes, of course!). Frederik, who ate the most among three with 18 pancakes, already thought about their readiness for future pancake-eating-running races. But they may take more training to get to the next level: 50 pancakes!

Team Olympic, the winner
The winning team, ready for beers!

To Britt Van Veggel, this event was one of her last activities in Aarhus before she leaves in January. However, with her dedication, Veggel is always ready to come back and help organise future pancake-eating-running festivals.

Britt Von Veggel, the organizer
A big Hi-5 for Veggel for organising

The Pancake-Running-Festival was held at Studenterhus in Aarhus on December 13. Check out this Youtube video from an event in the Netherlands.

“Always look on the bright side of life”


Hôm qua là ngày học cuối cùng của học kì 1.

Buổi sáng là buổi học của môn Globalisation and World Order, thật ra không hẳn là học, mọi người chỉ đến lớp nghe hai giáo sư nhận xét về bài kiểm tra thử vài tuần trước, gợi ý cách viết luận cho kì thi tới và trao đổi về môn học. Một điều tôi thấy rất thích ở đây là sau mỗi môn học giảng viên và sinh viên ngồi lại đánh giá về quá trình học. Sinh viên giơ tay nêu ý kiến về môn học còn giảng viên ghi chép những thứ được và chưa được để năm sau cải thiện. Nói chuyện với sinh viên khóa trước, tôi nhận ra chương trình học thay đổi liên tục mỗi năm, sau mỗi năm người ta thay đổi cách dạy và học tùy theo nhận xét của năm trước để cải thiện chất lượng. Chương trình tôi đang học lúc này là thành quả của rất nhiều phản biện của các năm trước, và giảng viên thì hay nhắc sinh viên phải đánh giá môn học vì “những gì mày nhận xét năm nay sẽ giúp cho sinh viên năm sau tốt hơn”.


Buổi chiều thì cả lớp đi nghe khách mời nói chuyện. GS.Hans-Henrik Holm nói về năm 2016 và báo chí thế giới, về 3 xu hướng của báo chí năm vừa qua và cái nhìn cho năm sau. Lớp vắng hẳn vì không phải ai cũng hứng thú đi nghe những buổi như thế. Tôi thì thỉnh thoảng đi nếu có thời gian, dù sao buổi hôm nay là ngày cuối được gặp cả lớp trước kì nghỉ đông. Với lại sau buổi nói chuyện, cả lớp có một buổi tiệc nhẹ gọi là tiệc Giáng sinh. Cũng đơn giản thôi, chỉ có glogg, một thức uống của châu Âu vào mùa đông với rượu vang nóng, gừng, đường, quế… và aebleskiver, một loại bánh nướng truyền thống của Đan Mạch ăn chung với mứt và đường. Căn tin của DMJX trở thành phòng ăn của Mundus Journalism. Vài chục con người ngồi quây quần bên nhau nói về kì thi sắp tới, những dự định cho kì nghỉ đông hay trao đổi với mấy thầy cô về việc học và cuộc sống ở Đan Mạch. Đến khi căn tin phải đóng cửa, mọi người vẫn còn nán lại ôm tạm biệt nhau và rủ nhau xuống bar uống bia nói chuyện tiếp.

Sau học kì này, lớp có 5 người đi học kì trao đổi, 2 ở Mỹ, 3 ở Chile. Nghĩa là sẽ có vài gương mặt sẽ rất lâu không gặp. Và sau đó thì lớp sẽ không bao giờ được đầy đủ như học kì này nữa. Hôm thứ 5 mọi người đã đi uống chia tay nhau rồi mà đến hôm nay vẫn còn lưu luyến. Chỗ tôi ở không có hội SV VN, tôi cũng chẳng biết đứa sinh viên VN nào ngoài đứa bạn chung lớp nên thời gian tụ tập thì hầu như tôi đi với các bạn trong lớp. Đi chung mãi nên mọi người cũng gắn bó với nhau hơn. 


Vậy nên sáng nay dậy vẫn thấy trong lòng buồn buồn một chút. Chưa gì đã hết một học kì, rồi tuần sau thi, rồi nghỉ đông, rồi lại thi, rồi lại vào học kì mới. Chẳng mấy chốc 2 năm sẽ qua đi “như một giấc ngủ trưa”.

Nhưng dù sao đi nữa, lúc nào cũng phải “nhìn vào phần tươi sáng của cuộc đời”. Đó là từ bài giảng cuối cùng của học kì từ GS.Hans-Henrik Holm khi ông kết luận rằng dù báo chí hay thế giới có chuyển biến như thế nào, chúng ta phải “always look on the bright side of life”. Câu này là một bài hát của Monty Python từ chương trình cùng tên hài rất nổi tiếng trên TV Anh Quốc những năm 70-80. Eric Idle, thành viên của Monty Python và là người sáng tác bài hát, thậm chí còn biểu diễn lại trong lễ bế mạc Olympic London 2012. Lúc cái slide cuối cùng có câu này hiện lên, Hans-Henrik không thể mở được đường link YouTube của bài hát, thế là ông hát luôn tại chỗ còn cả lớp vỗ tay theo.

“I mean, what have you got to lose?
you know, you come from nothing
you’re going back to nothing
what have you lost? Nothing!

Always look on the bright side of life”

Tôi nghĩ đó là một cái kết đẹp cho học kì đầu tiên ở Aarhus.


Thư Aarhus – 3 tháng


Ngày cuối cùng làm việc ở Kowloon, tôi có chụp lại cái góc ra đồ ăn, nơi có bức phù điêu chợ Bến Thành. Ở nơi này, nó là thứ duy nhất gợi nhắc về Sài Gòn thân thương.

“Sao lại thở dài? Nhớ ai hả?” – Chị Trang, một đồng nghiệp, hỏi.

Tôi lắc đầu. Thật ra cũng không biết phải trả lời thế nào. Tôi định nói là nhớ Sài Gòn, nhưng khi nói nhớ một thành phố thì đã bao hàm việc nhớ rất nhiều người ở thành phố ấy rồi. Thậm chí, người ta còn có thể nhớ về những người đã từng ở Sài Gòn nữa. 

Khi tháng 12 đến, Sài Gòn lại rộn ràng vào mùa Giáng sinh. Tôi lại nhớ cảm giác bước vào quán cà phê đã nghe thấy nhạc Giáng sinh vang lên rộn ràng còn những cửa hàng thì trang trí hai màu đỏ trắng rực rỡ. Nghe kể Cheo Leo cũng bắt đầu mở nhạc Giáng sinh vào mỗi sáng. Giờ này còn ở đó mà lôi Soái ca với Mập địt ra cà phê hút thuốc mỗi sáng thì hết xảy.

Aarhus thì cũng đã vào mùa Noel từ tháng trước. Hôm nay cuối tuần tôi vào phố mới thấy được sự nhộn nhịp của phiên chợ Giáng sinh. Các cửa hàng thì thay nhau giảm giá, đi trên đường thì mùi glogg thoang thoảng trong cánh mũi cùng mùi hạt dẻ nướng thơm lừng. Tôi còn thấy người ta bán cây thông để mang về trang trí, cây thông thật sự chứ không phải loại bằng nhựa như ở xứ nhiệt đới. Ở đây người ta bán cây thông như mình bán cây đào cây mai ngày Tết vậy. Trời thì cũng xuống dưới 0 độ C thường xuyên hơn.

Tôi không thích phải đếm ngày. Nhưng hôm nay là tròn 3 tháng xa nhà. Cảm giác của những ngày “kỉ niệm”, dù vui hay buồn, có thể là điều khó ai tránh được. Hôm trước gọi điện về nhà, chú Nam có bảo “2 năm thì chỉ như một giấc ngủ trưa” thôi. Nếu nghĩ 2 năm tới chỉ là giấc ngủ trưa, thì chắc tôi mới chỉ bước vào giấc mộng.

Nhưng cũng có những giấc mộng lại nằm trong giấc mộng, dạng như Inception vậy, thế là lại phải tìm một con quay để kiểm tra xem liệu mình đang tỉnh hay vẫn đang mơ.

Hoàng hôn trên vịnh Manila – Sunset on Manila Bay

Khi tàu Nippon Maru rời Manila, tôi đã nhiều bạn khác đã đứng ngoài boong tàu, chờ cho mặt trời bắt đầu buổi hoàng hôn của mình.

Anh Faci bảo hoàng hôn khi tàu bắt đầu rời Manila là đẹp nhất trong hành trình. Và đúng là như vậy 

Hoàng hôn màu đỏ,

Vịnh Manila, 9/12/13

(When MS.Nippon Maru left Manila, I stood with other PYs outside the deck, waited until the sun started his sunset.

My Faci told us the sunset when we leave Manila is the most splendourous during our journey. And he was totally right.

The red sunset.

Manila Bay, 9/12/13)